Des systèmes sur mesure aux ordinateurs

Wang Laboratories a fait ses premières fortunes dans le milieu à la fin des années 1960 à travers un certain nombre de modèles différents de calculatrices électroniques, en commençant par le et LOCI-2, et en étendant par la très populaire série 300 (le dernier de la série étant le Wang 360SE).

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Ces machines ont fait de Wang Labs une force majeure sur le marché des premières calculatrices électroniques. Un domaine de la technologie de calculatrice de Wang qui n’était pas aussi évident était celui des systèmes personnalisés basés sur la technologie de calculatrice de Wang. Cet article souligne l’étonnante flexibilité de l’utilisation de la technologie électronique par Wang, et comment elle a été appliquée à un large éventail d’applications qui ne seraient généralement pas considérées comme applicables à une calculatrice.

L’histoire de l’implication de Wang Laboratories dans le calcul électronique remonte au milieu des années 1950. Depuis la fondation de son entreprise en 1951, la croissance de l’activité de Wang Labs a été stimulée par la fabrication de composants de mémoire à noyau magnétique et de systèmes de mesure personnalisés. M. Wang a mis à profit l’expérience qu’il a acquise à Harvard dans le domaine de la mémoire centrale magnétique et des composants logiques pour démarrer son entreprise. En plus des activités liées aux dispositifs magnétiques, Wang s’est également chargée de la conception et de la fabrication de divers appareils de mesure numériques personnalisés, allant des tachymètres numériques à un système de comptage des globules rouges. Mais, au fond de son esprit, la vision du Dr Wang était de voir son entreprise s’impliquer dans la technologie de l’utilisation de l’électronique pour effectuer des calculs. Tout en travaillant au Laboratoire de calcul à Harvard, Wang avait travaillé intensément sur le développement de la technologie qui a été liée à l’informatique. En fait, alors qu’il était à Harvard, M. Wang a développé certains des principes originaux de la mémoire à noyau magnétique. Les développements de M. Wang ont par la suite été mis à profit par d’autres et sont devenus le moyen prédominant de mémoire d’ordinateur à haute vitesse jusqu’au milieu et à la fin des années 1970, lorsque la mémoire des circuits intégrés a commencé à prendre le dessus. Lorsque M. Wang a quitté le laboratoire de calcul pour lancer sa propre entreprise de vente de composants de mémoire à noyau magnétique, il a eu l’idée que son entreprise deviendrait un jour une entreprise informatique. Au début, ses rêves étaient trop agressifs pour son petit budget. Malgré cela, le Dr Wang s’est toujours assuré d’avoir le temps de bricoler ses projets informatiques visionnaires même s’il était très occupé à gérer son entreprise. L’un des projets préférés de M. Wang était un analyseur différentiel – un type d’ordinateur analogique capable de résoudre rapidement des problèmes mathématiques complexes.

Avant que les ordinateurs numériques ne deviennent le pilier de l’informatique, les ordinateurs analogiques étaient assez courants. Les ordinateurs analogiques utilisent des tensions et des courants variables pour représenter les variables, et divers types d’amplificateurs pour représenter les facteurs dans les équations différentielles, avec pour résultat une tension ou un courant final qui peut être lu sur un compteur ou un graphique. À l’époque, les ordinateurs analogiques étaient largement utilisés dans les situations de contrôle de processus, comme le calcul de la visée correcte des gros canons à bord d’un cuirassé. De nombreuses variables devaient être prises en compte simultanément, notamment la position du navire, la position de la cible, le type de munitions, le vent et d’autres conditions météorologiques, le mouvement constant du navire sous l’action de la mer et une myriade d’autres variables. L’ordinateur analogique combinerait simultanément toutes ces variables pour générer un résultat en temps réel qui contrôlerait les grands servomécanismes qui visaient les canons pour s’assurer que leur ordonnance serait délivrée avec précision à la cible. Ces calculs ont été effectués à l’aide d’équations différentielles très complexes, qui ont été modélisées à l’aide de moyens mécaniques ou électroniques analogiques.